Ciencia para niños: ¿Por qué pican los pimientos?

¿Verdad que os gustan los pimientos? En verano, los comemos mucho y en muchas formas, sobre todo en el sur. Hay algunos que son picantes, como la guindilla, que se usa para dar el picor a los caracoles, o el pimentón, que le da picor al chorizo.

¿Sabéis por qué pican algunos pimientos?

Los pimientos que pican, contienen un compuesto químico llamado capsaicina. Resulta que el compuesto se descubrió precisamente en el pimiento y se le dio ese nombre para relacionarlo con el nombre científico de la planta, que es capsicum. Las plantas de pimiento son del género capsicum.

La capsaicina nos “engaña” activando los sensores de calor de nuestro sistema nervioso. Por eso cuando comes algo picante tenemos la sensación de quemarnos, aunque no esté caliente. En los dibujos, cuando un personaje come algo picante se muestra como fuegos que salen de la boca. Nada más acertado. La comida picante parece que nos quema.

A las aves no le pican los pimientos picantes. La capsaicina no puede activar los sensores de calor de las aves, que son diferentes a los que tenemos los humanos. Así, muchas plantas de pimiento pueden esparcir sus semillas gracias a las aves, porque ellas sí pueden comer sus frutos.

La capsaicina también se utiliza en algunas medicinas para aliviar algunos dolores, como por ejemplo para tratar dolores de espalda. Actualmente se está investigando mucho con este compuesto y se sospecha que en el futuro podría ser utilizado para tratar enfermedades graves.

La capsaicina pura es increíblemente picante, se estima que es más de 200 veces más picante que los pimientos mexicanos jalapeños.

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